Februar 5, 2023

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Die NASA wird sich einem Militärprogramm zur Entwicklung eines nuklearen thermischen Antriebs anschließen

Hineinzoomen / Konzeptkunst einer Raumfahrzeugdemonstration von Raketen-zu-Mond-Agiloperationen (Draco).

Darpa

Seit fast drei Jahren die US Defense Advanced Research Projects Agency kündigte seine Absicht an Entwicklung eines flugfähigen nuklearthermischen Antriebssystems. Das Ziel bestand darin, eine reaktionsschnellere Steuerung von Raumfahrzeugen in der Erdumlaufbahn, der Mondumlaufbahn und überall dazwischen zu entwickeln, um der Armee eine größere operative Freiheit in diesen Bereichen zu geben.

Die Militärbehörde nannte dieses Programm Demonstration Rocket for Agile Cislunar Operations, kurz DRACO. Das Programm besteht aus der Entwicklung von zwei Dingen: einem Kernspaltungsreaktor und einem Raumschiff, um ihn zu fliegen. Im Jahr 2021 gewährte DARPA General Atomics 22 Millionen US-Dollar für den Reaktor und gewährte Lockheed Martin kleine Zuschüsse in Höhe von 2,9 Millionen US-Dollar und 2,5 Millionen US-Dollar an Blue Origin für das Raumfahrzeugsystem.

Gleichzeitig war sich die NASA bewusst, dass es schön wäre, einen schnelleren und sparsameren Weg dorthin zu haben, wenn es wirklich ernst wäre, Menschen zum Mars zu schicken. das Rührender Bericht Die Veröffentlichung kam 2021 zu dem Schluss, dass der einzige realistische Weg der Weltraumbehörde, in den kommenden Jahrzehnten Menschen auf den Mars zu bringen, der Einsatz von Nuklearantrieb sei.

Beim nuklearthermischen Antrieb handelt es sich um einen Raketenmotor, bei dem ein Kernreaktor eine Brennkammer ersetzt und flüssigen Wasserstoff als Brennstoff verbrennt. Es braucht weitaus weniger Treibstoff als ein chemischer Antrieb, oft weniger als 500 Tonnen, um zum Mars zu gelangen. Dies wird für die Mars-Mission nützlich sein, die mehrere fortgeschrittene Missionen zur Vorpositionierung von Fracht auf dem Roten Planeten umfassen wird.

Also diese Woche, Sagte die Nasa Es ist eine Partnerschaft mit der Militärbehörde und tritt Project Draco bei.

„Die NASA wird mit unserem langjährigen Partner DARPA zusammenarbeiten, um bereits 2027 eine fortschrittliche nukleare thermische Antriebstechnologie zu entwickeln und zu demonstrieren“, sagte er. sagte NASA-Administrator Bill Nelson. „Mit Hilfe dieser neuen Technologie können Astronauten schneller als je zuvor in den und aus dem Weltraum reisen, was eine großartige Möglichkeit ist, sich auf bemannte Missionen zum Mars vorzubereiten.“

Die US-Raumfahrtbehörde wird derzeit keine direkte Finanzierung bereitstellen. Das Space Technology Mission Directorate wird jedoch die technische Entwicklung der nuklearen Wärmekraftmaschine leiten, einer Schlüsselkomponente des Raumfahrzeugs, die die Energie aus dem Kernreaktor nutzen wird. DARPA wird weiterhin die Gesamtentwicklung des Programms leiten, einschließlich der Integration und Beschaffung von Raketensystemen.

Kernwärmeantrieb ist seit langem ein Ziel von Befürwortern der Raumfahrt, das bis in die Tage des deutschen Raketenwissenschaftlers Wernher von Braun und des NASA-Projekts Nerva zurückreicht. Diese Pläne wurden nie verwirklicht, und die Idee lag jahrzehntelang auf Eis. Jetzt ist dieses Joint Venture die ernsthafteste amerikanische Anstrengung zur Entwicklung der Technologie seither. Und es hat den zusätzlichen Vorteil des Interesses des US-Kongresses, der die Raumfahrtbehörde dazu gedrängt hat, sich zu engagieren.

Nichts davon wird schnell passieren. Die Technologie ist schwierig und unerprobt, und natürlich gibt es regulatorische Probleme beim Start eines Kernreaktors ins All. Das Jahr 2027 scheint optimistisch für eine Demonstration zu sein, und es ist unwahrscheinlich, dass die Technologie verwendet wird, um Menschen vor mindestens den späten 2030er Jahren zum Mars zu schicken.

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Aber endlich passiert etwas. Fürs Erste reicht das.